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BT génère aujourd’hui des bénéfices sur l’un des marchés les plus compétitifs du monde


A l’aube d’une nouvelle ère de concurrence dans le monde des télécommunications internationales, même les géants craignent de ne pas être assez grands pour survivre.

Actuellement, MCI Communications Corp. une compagnie de téléphone qui a créé une entreprise de 15 milliards de dollars US par an en combat direct avec le géant AT&T_ a accepté de passer entre les mains de British Telecommunications PLC (BT), qui détenait déjà une participation de 20% dans la société.

Il ne fait aucun doute que les effets de cette alliance transatlantique massive se feront sentir en Amérique latine, où MCI possède un vaste réseau de bureaux dans toute la région. De plus, au Mexique, elle est partenaire d’Avantel, une compagnie de téléphonie longue distance, avec le Grupo Financiero Banamex-Accival.

La fusion d’actifs, dans le cadre de laquelle les actionnaires de MCI recevront quelque 22 milliards de dollars en actions de BT et en espèces pour les 80 % que BT ne détenait pas encore, est destinée à propulser BT dans l’élite des titans des télécommunications. La nouvelle société – qui s’appellera Concert Global Communications PLC – pourrait rivaliser avec AT&T par sa taille et son envergure : des bénéfices nets annuels de près de 5 milliards de dollars américains, des revenus de 42 milliards de dollars américains, un réseau international desservant 43 millions d’abonnés dans 30 pays et un effectif de 183 000 employés.

Sa valeur marchande, basée sur les cours de clôture de vendredi, serait de près de 55 milliards $ US, comparativement à 55,2 milliards $ US pour AT&T.

L’activité de MCI – la plus importante acquisition de l’histoire des affaires britanniques – culmine dans une décennie extraordinaire pour l’ancien monopole téléphonique public britannique. Au moment de la privatisation en 1984, au milieu de la frénésie du marché libre créée par l’ancienne première ministre Margaret Thatcher, BT était considérée comme la pire compagnie de téléphone au monde en matière de service à la clientèle.

BT génère aujourd’hui des bénéfices sur l’un des marchés les plus compétitifs du monde et mène l’effort d’ouverture de nouveaux marchés, une situation similaire à celle de MCI dans sa bataille contre AT&T. Un pouvoir créé par la fusion de BT et de MCI pourrait être consacré à la conquête d’une part plus importante des activités lucratives des entreprises. La moitié des 500 premières entreprises mondiales ont leur siège social aux États-Unis ou au Royaume-Uni. En outre, BT a établi une demi-douzaine d’alliances en Europe en prévision de l’ouverture de ce marché en 1998 et envisage également un accord avec NTT du Japon.

Pour MCI, l’acquisition de BT signifierait la fin douce-amère de son histoire tumultueuse en tant que société indépendante et la naissance d’un monstre du marketing soutenu par les flux de trésorerie de BT 8,9 milliards de dollars US par an presque trois fois ceux de MCI.

Avec le poids de BT, MCI peut accélérer son programme coûteux d’installation de réseaux locaux à fibre optique sur les principaux marchés américains afin de défier les monopoles de téléphonie locale dominés par les compagnies de téléphone régionales Baby Bells et GTE Corp, tout en tirant parti des liens internationaux de BT et en améliorant le marketing et l’attrait de la marque MCI aux États-Unis, pour concurrencer AT&T.

Aujourd’hui, la concurrence va se jouer entre BT et AT&T, une puissance coloniale contre une puissance nationale, explique Boyd Peterson, analyste au Yankee Group de Boston.

BT et MCI disposent déjà d’un mécanisme de coopération dans Concert, leur alliance transatlantique. Aux termes de l’accord, bien qu’ils fusionnent dans une société qui s’appellera Concert PLC, ils continueront à utiliser les noms BT et MCI sur leurs marchés locaux en Grande-Bretagne et aux États-Unis.

BT fournira aux autres actionnaires de MCI 0,54 d’un nouveau certificat Concert ADR et 6 dollars US pour chaque action MCI qu’elle détient. Sur la base du nombre d’actions de MCI en circulation, les paiements en espèces s’élèveraient à 2,3 milliards de livres sterling (environ 3,749 milliards de dollars), selon BT. Mais une porte-parole de l’entreprise estime que la valeur totale de la fusion s’élèvera à plus de 20 milliards de dollars US.

L’accord est soumis à l’approbation des actionnaires et des autorités des États-Unis, de la Grande-Bretagne et de l’Union européenne.

Toutefois, BT n’est pas à première vue le partenaire le plus probable ou le plus logique de MCI. L’entreprise américaine a investi toute l’année dernière dans le flirt avec des partenaires potentiels comme GTE et la compagnie de téléphone régionale Baby Bells, avant de retourner à la table des négociations avec BT. La nouvelle entreprise devra intégrer deux cultures totalement différentes dans une nouvelle structure de gestion lourde, tout en essayant de promouvoir deux marques incompatibles et d’ajuster ses opérations pour le siècle prochain.

Deux philosophies
Alors que BT est conservateur, MCI est risqué. MCI s’est consolidée dans les années 70, contestant le monopole d’AT&T, puis s’est alliée dans les années 90 à l’un des monopoles les plus importants et les plus réservés d’autres temps. Très récemment, BT a commencé à se débarrasser de l’attitude pédante et supérieure qu’elle avait adoptée envers ses clients et ses concurrents. Iain Valance et Peter Bonfield, leurs deux cadres supérieurs, ont été investis par des messieurs (veuillez ne pas mentionner cela, implore un des cadres de BT. Nous sommes en train de changer, ajoute-t-il.) MCI s’est aiguisé les dents en se moquant de ces traditions. Bien qu’aujourd’hui aussi énorme, MCI reste insolent jusqu’au fond : il croît trois fois plus vite que AT&T et vit en danger, parfois de manière imprudente. Le regretté William McGowan est toujours le phare. McGowan a jeté les bases de l’entreprise grâce aux obligations de pacotille qui lui ont été vendues par Michael Milken, le potentat de Wall Street, avec qui il entretient toujours des relations étroites. Sur le marché, MCI offre et retire des services et forme des alliances presque aussi rapidement qu’un appel téléphonique. Nous prospérons dans le chaos, dit Gerald Taylor, président de MCI.