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Le nombre réel de victimes de Tchernobyl reste dans l’obscurité


8930, 60 000 ou 1,44 million – combien de victimes la plus grande catastrophe de l’histoire nucléaire civile a-t-elle réellement fait ? Les chercheurs se disputent encore à ce sujet aujourd’hui.

Le 26 avril 1986, la centrale nucléaire de Tchernobyl est le théâtre du Super-GAUA. L’enveloppe du réacteur explose, des débris et des matières radioactives sont projetés vers l’extérieur, un nuage nucléaire se répand sur une grande partie de l’Europe.

La zone environnante de la centrale électrique est encore une zone restreinte. Mais un large consensus scientifique sur les conséquences de Tchernobyl existe même après 25 ans sur quelques points seulement.

« Il n’y a pas de statistiques officielles, c’est le problème », explique Sebastian Pflugbeil, président de la Société de radioprotection (GfS). Les experts estiment qu’il existe actuellement plus de 30 000 articles scientifiques sur les conséquences de la catastrophe, la plupart en slave.

Jusqu’à présent, on s’entend pour dire que plusieurs douzaines de nettoyeurs (liquidateurs) sont décédés directement des suites d’une maladie due aux rayonnements. Chez les survivants, plusieurs études indiquent une augmentation des cataractes, des lésions cérébrales, de la leucémie et des maladies cardiovasculaires. « Ce sont des gens qui sont multimorbides « , dit Angelika Claußen, de l’International Physicians for the Prevention of Nuclear War (IPPNW).

Le lien entre Tchernobyl et l’augmentation du cancer de la thyroïde – en particulier chez les enfants de la région à cette époque – est également incontesté. Le déclencheur est l’iode radioactif provenant du lait de vaches contaminées.

Toutefois, il existe un écart important entre les chiffres concernant le nombre de victimes de l’accident qui ont fait l’objet d’une demande d’indemnisation. En 2005, le rapport international le plus connu sur ce sujet a été publié. Le Forum de Tchernobyl – dirigé par l’Agence internationale de l’énergie atomique (AIEA) et l’Organisation mondiale de la santé (OMS) – estime qu’il y a « moins de 50 morts » directement liés à l’accident. On estime à 4000 le nombre de personnes qui mourront du cancer à la suite de la catastrophe. Ce chiffre, qui provient d’un communiqué de presse de l’AIEA et de l’OMS, a été repris dans les médias du monde entier.

Toutefois, les écologistes soulignent que le rapport se fonde en réalité sur des chiffres très différents. Les experts en santé du Forum – le Groupe Santé de l’OMS – avaient utilisé une source de 1996 pour le rapport. Dans ce rapport, environ 4000 décès par cancer (exactement : 3960) ont été rapportés parmi les liquidateurs, les évacués et les habitants de la zone de contrôle.

En outre, 4 970 personnes meurent du cancer dans d’autres zones contaminées. Cependant, selon le Groupe Santé de l’OMS, cette estimation est « extrêmement incertaine ». Si l’on ajoute ce nombre, on obtient 8930 décès par cancer en Russie, en Biélorussie et en Ukraine.

Le rapport AIEA/OMS a suscité l’indignation de nombreux détracteurs du nucléaire, non seulement en raison de la confusion des chiffres. « J’étais furieux », se souvient Alexei Yablokov de l’Académie russe des sciences. L’ancien conseiller en environnement de Boris Eltsine suppose que Tchernobyl fera beaucoup plus de victimes : 1,44 million de morts dans le monde, et même 1,6 million si l’on inclut les décès prénatals.

Jablokov doute également que l’OMS puisse mener des recherches indépendantes sur Tchernobyl. Une résolution adoptée en 1959 liait l’Organisation à l’AIEA pour tous les projets de radioactivité – une agence dont la tâche principale est de promouvoir l’utilisation pacifique de l’énergie nucléaire.

Plusieurs partis demandent la dissolution de la résolution WHA 12-40, par exemple par Rebecca Harms (Verts), membre du Parlement européen. En réponse au rapport de l’AIEA/OMS, l’homme politique a chargé des scientifiques d’effectuer une contre-analyse. Le rapport TORCH (The Other Report on Tchernobyl) publié en 2006 mentionne jusqu’à 60 000 décès par cancer.

8930, 60 000, 1,44 million : Trois chiffres, trois rapports. Mais pourquoi les estimations sont-elles si différentes ? D’une part, il y a un manque d’information, comme la quantité de radioactivité effectivement libérée lors de l’accident.

D’autre part, il est presque impossible de prouver que le cancer est causé par le rayonnement supplémentaire. « Personne ne peut vraiment dire si c’est vraiment ça », admet le biologiste Jablokow.

Mais surtout, les chiffres fluctuent en raison des différentes hypothèses concernant la dose de rayonnement à laquelle les dommages se produisent. Certains chercheurs supposent que même la plus petite quantité de radioactivité a des conséquences sur la santé et l’incluent dans leurs estimations.

L’organisation des Nations Unies UNSCEAR – également membre du Forum de Tchernobyl – n’a cependant écrit que récemment qu’en raison d' »incertitudes inacceptables », elle n’envisageait pas de modèles sur les effets des rayonnements à faible intensité.

Au Japon, on observe aujourd’hui des signes d’une répétition de la confusion des chiffres et des opinions. Par exemple, l’UNSCEAR a récemment déclaré que les effets de l’accident de Fukushima étaient plus faibles que ceux de la catastrophe de Tchernobyl.

Le patron de GfS, Sebastian Pflugbeil, soupçonne en revanche qu’en raison de la forte densité de population au Japon, jusqu’à 40 fois plus de personnes seront touchées par les effets de la radioactivité.

Mais 40 fois combien ? La hache de charrue doit également être montée à cet endroit. Pour les victimes de Tchernobyl, il dira toujours : « Combien il y en a vraiment, on ne pourra jamais le dire. »